Q.거머리요법은 언제부터 사용되기 시작했나요?
A. 거머리요법은 지금으로부터 약 2500년 전부터 사용되었습니다. 중세 유럽(특히 프랑스)에서는 거머리가 멸종될 위기에 처할 만큼 거머리요법이 유행을 했죠. 동의보감에도 거머리요법이 아주 자세하게 묘사되어 있습니다.

Q. 거머리요법은 주로 어떤 질환을 대상으로 활용되나요?
A.초기에는 출혈자체를 목적으로 거머리를 물렸습니다. 그러다가 의사들의 손에 의해 주로 손가락이나 신체의 일부분이 절단 된 후 접합 수술 후에 거머리요법을 활용하면서 치료효과를 높였습니다. 최근 성형외과에서도 조직재건술 후에도 거머리요법을 활용합니다. 질환을 대상으로 하는 경우는 주로 버거씨병, 당뇨발, 혈관염에 의한 궤양 등에 활용이 됩니다.

Q.요즘 아주 흔한 질환 중의 하나인 관절염이나 근육통에도 효과가 있나요?
A.유럽에서는 거머리요법이 골관절염에 효과가 있다는 임상논문이 발표되기도 했습니다. 실제로 거머리요법은 관절염에 의한 염증을 완화하고 통증을 줄이며, 만성적인 근육통도 치료합니다. 류마티즘에도 활용되기도 합니다.

Q.어떤 기전으로 거머리요법이 통증을 억제하나요?
A. 거머리요법의 목적은 출혈을 시키고자 하는 것이 아닙니다. 거머리를 물리면 거머리가 물고 있는 동안 거머리 침샘에서 히루딘(hirudin) 등을 비롯한 수십 종의 생리활성물질이 혈관 안으로 들어가게 됩니다. 그러한 생리활성 물질이 해당부위의 통증을 억제하고 국소마취를 시키며, 혈액순환을 도와주면서 염증을 치료하게 됩니다.

Q.특별하게 물리는 부위가 따로 있나요?
A. 혈관이 잘 발달된 피부라면 인체의 어디에나 물릴 수 있지만, 주로 침을 놓은 혈자리에 물리면 더욱 효과적입니다.

Q.거머리요법의 부작용은 없나요?
A. 의료용 거머리를 사용한다면 우려되는 특별한 부작용은 없습니다. 다만 거머리를 물린 자리가 약간 가렵거나 가볍게 붓는 증상이 있는데 이러한 증상은 일시적인 것으로 2~3일이면 자연스럽게 나아집니다.

Q.모든 거머리를 치료에 활용할 수 있나요?
A. 병원에서 치료 시에 활용하는 의료용 거머리가 따로 있습니다. 의료용 거머리는 감염성 세균으로부터 철저하게 관리되는 수족관에서 번식되어 공급됩니다. 주로 유럽에서 공급을 받고 있습니다.

Q.거머리요법 등을 활용하는 치료법의 전망은 어떤가요?
A. 거머리요법은 생물요법의 일종입니다. 생물요법은 살아있는 생명체를 치료에 활용하는 치료법으로 현대 의학적으로 해결하지 못하는 질환에 효과적인 대체 치료법으로 더욱 각광을 받게 될 것입니다.